死神翼龙:南美洲最大翼龙

南美洲是重要的翼龙化石产地,特别是巴西的罗穆阿尔多组(Romualdo Formation)地层,堪称是一座“翼龙王国”,在这里发现了大名鼎鼎的古魔翼龙、古神翼龙、掠海翼龙等等。尽管在巴西发现了这么多的翼龙,但南美洲最大的翼龙却是最近在阿根廷发现的。

阿根廷位于南美洲的南部,国土呈南北走向,面积广阔。在阿根廷,古生物学家发现了大量著名的史前生物,比如大家耳熟能详的阿根廷龙、南方巨兽龙等等。在内乌肯省,有一片名为普罗捷组(Plottier Formation)的地层,时代能够追溯到距今8600万至8500万年前的晚白垩世时期。

在那个时候,这里属于内陆地区,但是因为有河流经过而形成了一片富饶的河滨地带,吸引了大量的动物。目前在普罗捷组地层中发现的古生物不仅包括了多种鱼类、鳄类、哺乳动物,还有多种的恐龙,其中就包括了属于泰坦巨龙类的穆耶伦龙 (

除了巨大的恐龙,古生物学家在普罗捷组地层中发现了一具大型翼龙类的化石,编号为UNCUYO-LD 307。通常来说,翼龙的化石都很难被保存下来,因为其骨骼细而中空,但UNCUYO-LD 307却相当完整,包括了脑袋和脖子之后的骨骼部分。根据化石推算,这只翼龙的翼展可达7米,真的是非常巨大啦!

在南美洲发现翼展7米的翼龙已经是一个大新闻啦,可就在同一片区域,古生物学家又发现了一块单独保存但是完整的左肱骨化石,编号为UNCUYO-LD 350。尽管仅仅发现了一块左肱骨,但是它的尺寸更大,带入完整骨架推算,应该来自于一只翼展9米,体重200千克的巨型翼龙,南美洲迄今为止发现的最大翼龙当之无愧!

2022年,古生物学家在《白垩纪研究》杂志上发表了一篇名为《阿玛鲁死神翼龙,阿根廷上白垩统地层一巨大神龙翼龙类》(

因为巨大的翼龙让古生物学家们想到了长着翅膀,从天而降的死神,于是他们将这种新发现的翼龙命名为死神翼龙(

),其属名正是来自于希腊神话中的死神塔纳托斯(Thanatos),意为“去世之龙”,其模式种名为阿玛鲁死神翼龙,种名则是来自于安第斯神话中的飞天巨蛇。

系统时尚分析表明,死神翼龙与大名鼎鼎的风神翼龙是近亲,它们同属于神龙翼龙科(Azhdarchidae)之下的风神翼龙亚科(Quetzalcoatlinae)。鉴于死神翼龙有着较为完整的化石,这在大型神龙翼龙科中还是首次发现,对于以后我们研究这些大型翼龙有着重要的参考价值。从古生物学角度上看,死神翼龙也是目前南美洲发现的体型最大的翼龙,它的发现扩展了大型神龙翼龙科的分布范围!

图注:属于神龙翼龙科的风神翼龙和哈特兹哥翼龙与长颈鹿和人类的对比,图片来自网络

最后给大家提炼一下本篇的知识点,在南美洲阿根廷发现的死神翼龙是目前南美洲最大的翼龙类,翼展可达9米,它与风神翼龙是近亲。

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